【天文学家发现300多颗潜在系外行星】美国加州大学洛杉矶分校的天文学家已经发现了366颗新的系外行星,这在很大程度上要归功于该校一位博士后开发的算法。其中,最值得注意的发现是一个由一颗恒星和至少两颗气态巨行星组成的行星系统,每一颗行星的大小均与土星大致相当,而且距离彼此非常近。相关研究近日发表于《天文学杂志》。

“系外行星”被用来描述太阳系以外的行星。天文学家已经确认的系外行星总数不到5000颗,所以确认数百颗新的系外行星是一个重大的进步。研究如此多的新天体有助科学家更好地理解行星是如何形成的及其轨道是如何演化的,它可以提供关于太阳系有多么不同寻常的新见解。

“发现数百颗新的系外行星本身就是一项重大成就,这项工作的与众不同之处是,它将如何阐明系外行星种群的整体特征。”加州大学洛杉矶分校天文学教授、该研究共同作者Erik Petigura说。

该论文的第一作者Jon Zink是该校的一名博士后。他和Petigura以及一个名为攀登K2项目的国际天文学家团队,利用美国航天局(NASA)开普勒太空望远镜的K2任务的数据确定了这些系外行星。

这一发现之所以成为可能,是因为Zink开发了一种新的行星探测算法。

识别新行星的一个挑战是,恒星亮度的降低可能是因为仪器或模拟行星特征的另一种天体物理源。区分这些现象需要额外的调查,这在传统上非常耗时,只能通过视觉检查来完成。Zink的算法能够区分出哪些信号表明有行星,哪些只是噪声。

“Jon设计的目录和行星检测算法是了解行星数量的一个重大突破。”Petigura说,“毫无疑问,这将加深人们对行星形成和进化的物理过程的理解。”

开普勒最初的任务在2013年出人意料地结束了,当时由于机械故障,该望远镜无法准确指向它观测了多年的天空。

天文学家将其重新用于一项名为K2的新任务,其目标是识别遥远恒星附近的系外行星。K2的数据帮助科学家了解恒星在星系中的位置如何影响其周围能够形成的行星类型。不幸的是,最初用来识别潜在行星的开普勒任务所使用的软件无法处理K2任务的复杂性,包括确定行星的大小及其相对于恒星的位置的能力。全文:http://t.cn/A6xKLEeF

图片来源:美国航天局 Peter Devine

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